3 millions de masques par minute : le prochain problème après le COVID, le plastique ?

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Des études estiment que dans le monde entier, les humains utilisent 129 milliards de masques faciaux chaque mois. La plupart des masques sont jetables, fabriqués à partir de microfibres de plastique qui ne sont pas biodégradables et peuvent se fragmenter en particules de plastique plus petites polluant les écosystèmes.

Par Megan Redshaw

La forte demande de masques faciaux depuis le début de la pandémie de coronavirus a entraîné la production de milliards de masques jetables – sans moyen de s’en débarrasser correctement.

Les masques jonchent les sols des villes , obstruent les canaux d’égouts et se retrouvent dans les plans d’eau, ce qui incite les chercheurs à mettre en garde contre le risque que les masques deviennent le prochain «problème du plastique».

Des études récentes estiment que dans le monde entier, les humains utilisent 129 milliards de masques faciaux chaque mois – environ 3 millions par minute. La plupart d’entre eux sont des masques faciaux jetables fabriqués à partir de microfibres plastiques non biodégradables qui se décomposent en particules de plastique plus petites – micro et nanoplastiques – qui se répandent dans les écosystèmes.

L’ Organisation mondiale de la santé indique qu’environ 89 millions de masques médicaux sont nécessaires pour la réponse au COVID chaque mois, une tendance susceptible de persister pendant un certain temps.

Au début de l’épidémie, les responsables américains ont estimé que le pays aurait besoin de 300 millions de masques pour faire face à la pandémie en 2020. Le fabricant américain 3M a fabriqué 550 millions de masques en 2019 et prévoit d’en produire 2 milliards cette année tant que durera la pandémie.

«L’énorme production de masques jetables est à une échelle similaire à celle des bouteilles en plastique, estimée à 43 milliards par mois», ont déclaré le toxicologue environnemental Elvis Genbo Xu de l’Université du Danemark du Sud et le professeur Zhiyong Jason Ren, un expert en matière civile et l’ingénierie environnementale à l’Université de Princeton. 

« Mais contrairement aux bouteilles en plastique, il n’y a aucun moyen de recycler les masques faciaux, ce qui les rend plus susceptibles d’être éliminés de manière inappropriée. »

Les masques chirurgicaux courants ont trois couches : une couche externe avec un matériau fibreux non absorbant (comme le polyester) qui protège contre les éclaboussures de liquide, une couche intermédiaire avec des tissus non tissés (comme le polypropylène et le polystyrène ) créée à l’aide d’un processus de fusion-soufflage qui empêche les gouttelettes et les aérosols via un effet électrostatique, et une couche intérieure en matériau absorbant comme le coton pour absorber la vapeur.

Les masques contiennent de nombreux polymères , dont du polypropylène en tissu . Le polypropylène est l’un des plastiques les plus couramment produits et ne se décompose pas facilement. Les intempéries dues au rayonnement solaire et à la chaleur font que le polypropylène génère un grand nombre de particules de polypropylène et de nanoplastiques de taille microscopique.

Les masques jetables sont fabriqués directement à partir de fibres de plastique microsized, qui libèrent les particules de plastique plus facilement et plus rapidement que les plastiques en vrac comme les sacs en plastique. Une nouvelle génération de masques, appelés nanomasques, libère des particules encore plus petites, créant une nouvelle source de pollution nanoplastique, selon l’Université du Danemark du Sud .

Comme d’autres débris plastiques,

«les masques jetables peuvent s’accumuler et libérer des substances chimiques et biologiques nocives, telles que le bisphénol A , les métaux lourds et les microorganismes pathogènes», selon Xu et Ren. 

Certains des produits chimiques toxiques libérés lors de la dégradation des polymères plastiques comprennent les phtalates , les organostanniques , le nonylphénol , le polybromodiphényléther et le triclosan .

Les impacts du plastique en tant que déchet solide et la contamination par les microplastiques dans l’environnement ont été étudiés, validés et démontrés par différents chercheurs dans diverses publications, selon une étude du Marine Pollution Bulletin .

Les masques faciaux pénètrent dans l’environnement lorsqu’ils sont jetés dans les décharges et les dépotoirs ou jonchés dans les espaces publics. Ils pénètrent ensuite dans les lacs, les rivières et les océans, se décomposant en particules de plastique en quelques semaines.

Dans les années qui ont précédé la pandémie, les écologistes ont mis en garde contre la montée en flèche de la pollution par le plastique et sa menace pour les océans et la vie marine. Pas moins de 13 millions de tonnes de plastique finissent dans nos océans chaque année, selon une estimation de 2018 d’ONU Environnement.

Selon un rapport d’OceanAsia , environ 52 milliards de masques faciaux ont été fabriqués en 2020 pour répondre à la demande de la pandémie de coronavirus et 1,56 milliard auraient pénétré dans l’océan, soit 4680 à 6240 tonnes métriques de masques faciaux. 

Ces masques mettent jusqu’à 450 ans pour se décomposer complètement – se transformant lentement en microplastiques qui affectent négativement la faune et les écosystèmes marins.

La communauté de la recherche environnementale doit aller plus vite pour comprendre et atténuer ces risques, ont déclaré les chercheurs Xu et Ren. Ils ont proposé ce qui suit pour résoudre le problème:

  • Installez des poubelles réservées aux masques pour la collecte et l’élimination. Ne mettez pas de masques dans le recyclage.
  • Envisager une normalisation, des directives et une mise en œuvre stricte de la gestion des déchets pour les déchets de masques.
  • Remplacez les masques jetables par des masques réutilisables comme des masques en coton.
  • Développez des masques d’élimination biodégradables avec des matériaux sûrs.

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