Le plus petit mammifère marin du monde – il n’en reste que 10 ?

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L’HISTOIRE EN UN COUP D’ŒIL

  • Malheureusement, le merveilleux petit marsouin vaquita, le plus petit mammifère marin du monde, est réduit à une population de 10 personnes ou moins.
  • La plus grande menace pour les vaquitas est de loin la pratique illégale de la pêche au filet maillant; les petits marsouins s’emmêlent dans les filets et la mort arrive rapidement
  • Malgré leur population historiquement petite et leur aire de répartition relativement petite, les vaquitas ne souffrent pas en tant qu’espèce de la consanguinité, de sorte que leur rétablissement est possible avec l’application immédiate des lois contre l’utilisation des filets maillants.
  • Il n’y a aucune espèce semblable à la vaquita nulle part dans le monde; sa perte signifierait la perte d’un prédateur important adapté à un écosystème unique

La vidéo ci-dessus date d’il y a cinq ans, lorsqu’on estimait que seulement 30 marsouins vaquita existaient encore. Aujourd’hui, ce nombre est tombé à 10 au maximum, mais heureusement, les scientifiques espèrent que l’espèce n’est pas condamnée. En fait, selon un récent communiqué de presse de l’Université de Californie à Los Angeles :

« S’ils peuvent échapper à la mort dans les filets des braconniers, le mammifère marin en voie de disparition est bien parti pour rebondir malgré la consanguinité. »1

La pêche au filet maillant anéantit rapidement les vaquitas restants

Le vaquita, en danger critique d’extinction, est le plus petit mammifère marin du monde, que l’on ne trouve que dans la mer de Cortez au Mexique. Alors qu’il est clairement au bord de l’extinction, une nouvelle analyse scientifique2 par une équipe de biologistes suggère que l’espèce reste relativement en bonne santé et peut survivre, mais seulement si un arrêt immédiat est mis à la pratique illégale de la pêche au « filet maillant ».

« Fait intéressant, nous avons constaté que le vaquita n’est pas condamné par des facteurs génétiques, comme des mutations nocives, qui ont tendance à affecter de nombreuses autres espèces dont le pool génétique a diminué à un point similaire. » Christopher Kyriazis, doctorant à l’UCLA en écologie et biologie évolutive et co-auteur principal de la recherche, a déclaré à la salle de presse de l’UCLA. « La pêche interdite reste leur plus grande menace. »3

Les vaquitas atteignent seulement 4 à 5 pieds de longueur à l’âge adulte. En raison de leur petite taille, ils sont facilement pris dans les grands filets maillants utilisés par les braconniers chassant le totoaba, un gros poisson qui est également en voie de disparition en raison de ses propriétés médicinales perçues. Lorsque les vaquitas s’emmêlent dans des filets maillants, la mort est assurée.

Le Mexique a interdit la pêche au totoaba et rendu illégale l’utilisation de filets maillants dans la petite aire de répartition des vaquitas, mais il semblerait que l’interdiction ne soit pas appliquée uniformément.

Pour vaquitas, la consanguinité est un facteur mineur

Pour déterminer le risque d’extinction des vaquitas au cours des 50 prochaines années, l’équipe de recherche a analysé les génomes de 20 vaquitas qui ont vécu entre 1985 et 2017. Ils ont conclu qu’avec un arrêt immédiat de la pêche au filet maillant dans leur habitat, le vaquita a une « très grande chance » de se rétablir, même avec la consanguinité. En revanche, si la pêche au filet maillant se poursuit, même si elle est réduite, la situation est beaucoup moins optimiste.

« Par rapport à d’autres espèces, le vaquita a plus de chances de rebondir après un accident de population extrême sans subir de graves conséquences génétiques de la consanguinité », a déclaré la co-auteure principale Jacqueline Robinson, chercheuse postdoctorale à l’UC San Francisco. « La diversité génétique des vaquitas n’est pas si faible qu’elle constitue une menace pour leur santé et leur persistance. Cela reflète simplement leur rareté naturelle. »

Et selon l’auteur principal Kirk Lohmueller, professeur agrégé d’écologie et de biologie évolutive à l’UCLA et de génétique humaine:

« Une opinion dominante en biologie de la conservation et en génétique des populations est que les petites populations peuvent accumuler des mutations délétères. Cependant, notre découverte que le vaquita a probablement moins de mutations fortement délétères cachées dans la population signifie qu’ils sont mieux placés pour survivre à la consanguinité future, ce qui est de bon augure pour leur rétablissement global.

Le fait que les vaquitas aient toujours été une petite population de mammifères marins dans un très petit habitat à la pointe nord du golfe, leur offre une protection contre les dangers de consanguinité observés chez d’autres espèces. Il y a vingt-cinq ans, lorsque le premier comptage a été effectué, il n’y avait qu’environ 570 marsouins – pas un grand nombre pour commencer.

« Ils sont essentiellement l’équivalent marin d’une espèce insulaire », selon Robinson, étant donné qu’ils ont survécu pendant des dizaines de milliers d’années avec une faible diversité génétique. « L’abondance naturellement faible des vaquitas leur a permis de purger progressivement les variantes de gènes récessifs très délétères qui pourraient affecter négativement leur santé sous consanguinité. »

Il n’y a pas d’espèce similaire nulle part dans le monde

Les chercheurs ont analysé génétiquement 12 espèces différentes de mammifères marins, et il s’avère que les vaquitas ont le plus faible nombre de mutations génétiques potentiellement nocives.

« Les espèces peuvent varier dans leurs niveaux de variation génétique nocive », a déclaré Robinson, « et elles ne seront pas toutes affectées exactement de la même manière par la réduction de la taille de la population ou la consanguinité. Il existe maintenant de nombreux exemples d’espèces qui se remettent de déclins extrêmes. »

La bonne nouvelle est que la petite population de vaquitas dans le nord du golfe de Californie « se reproduit activement et semble en bonne santé » selon l’équipe de recherche. La mauvaise nouvelle est que les filets maillants des braconniers restent la plus grande menace pour leur survie et, à moins que d’autres mesures de protection ne soient prises, ils pourraient disparaître.

« Le vaquita est symbolique de la diversité unique trouvée dans le golfe de Californie, qui a été décrite par John Steinbeck dans son merveilleux livre de 1951 ‘The Log From the Sea of Cortez’ », a déclaré Robert Wayne de l’UCLA, un éminent professeur d’écologie et de biologie évolutive.

« Il représente une lignée évolutive unique – il n’y a pas d’espèce similaire nulle part dans le monde – et sa perte priverait l’écosystème d’un prédateur important adapté à cet écosystème unique. »

– Sources et références

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