Le mystère derrière les rayures et les marques d’un chat…

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Analyse par la Dre Karen Shaw Becker Le 2 Novembre 2021

L’HISTOIRE EN UN COUP D’ŒIL

  • Tabby se réfère à un motif de couleur, pas une race, et peut être trouvé dans des races de chats aussi diverses que les Abyssins aux Maine coons; il comprend des rayures distinctives, des verticilles, des taches et une marque « M » sur leur front
  • Les chercheurs ont identifié un gène, Dickkopf 4 (Dkk4), qui est également une protéine messagère, qui est étroitement impliquée dans le processus de création d’un motif tabby en disant à certaines zones d’être plus sombres que d’autres.
  • Chez les embryons âgés de seulement 25 à 28 jours, les chercheurs pouvaient déjà voir des motifs tabby sur la peau en raison de zones plus épaisses et plus minces, même sans la présence de follicules pileux et de pigments.
  • La raison pour laquelle les chats ont les couleurs et les motifs qu’ils ont reste un mystère, mais l’étude suggère qu’il s’agit d’un processus en deux parties, commençant par un épaississement du tissu cutané dans certaines zones; les zones plus épaisses se transforment en zones de fourrure plus sombres tandis que les zones minces sont plus claires

Les chats tabby, avec leurs rayures distinctives, leurs verticilles, leurs taches et leur marque « M » sur leur front, sont l’un des félins les plus reconnaissables de la planète. Tabby se réfère à un motif de couleur, cependant, pas une race, et peut être trouvé dans des races de chats aussi diverses que les Abyssins aux Maine coons.

Le motif tabby le plus typique consiste en des marques sombres régulièrement espacées sur un fond de fourrure plus clair. Cela est évident non seulement sur la plupart des chats domestiques,avec une grande variation de forme et de couleur, mais aussi sur de nombreux chats sauvages, tels que les tigres. En fait, on pense que les tabbies domestiques tirent leurs rayures de leur ancêtre, le chat sauvage rayé du Proche-Orient.1

Pourtant, on sait peu de choses sur la façon dont ce motif de couleur unique est établi chez les chats, ce qui a conduit les chercheurs de la faculté de médecine de l’Université de Stanford à rechercher des indices génétiques sur la façon dont les rayures sont apparues.2

Des chercheurs identifient le gène Tabby Cat

Les chercheurs de l’Université de Stanford ont utilisé l’analyse morphologique et l’expression génique unicellulaire pour identifier quand, où et comment les modèles de couleur sont établis sur les chats au cours du développement du fœtus. Deux cents litres d’embryons félins non viables ont été évalués,3 et ils ont identifié un gène, Dickkopf 4 (Dkk4), qui est également une protéine messagère, et est étroitement impliqué dans le processus.

Dkk4 signale aux cellules qui l’entourent: « Vous êtes spécial. Vous êtes la zone où les cheveux foncés doivent pousser », a expliqué l’auteur de l’étude, le Dr Gregory Barsh, à National Geographic.4 Les cellules qui contiennent le gène Dkk4 se transforment en marques plus sombres sur les chats tabby, conduisant à leurs rayures et taches de signature.

De nombreuses variations peuvent se produire,comme une mutation connue chez les chats abyssins, conduisant à un motif de fourrure coché avec des taches plus courtes et plus minces.5 Ce qui a surpris les chercheurs, c’est à quel point le modèle commence à se former tôt dans le développement. Ils ont examiné des embryons âgés de 25 à 28 jours et ils pouvaient déjà voir des motifs tabby sur la peau en raison de zones plus épaisses et plus minces, même sans la présence de follicules pileux et de pigments.

« Nous avons tendance à penser aux cellules qui se déplacent pendant le développement, mais en pensant à elles si tôt dans ce genre de manière tridimensionnelle, où elles obtiennent en fait ces rayures comme épaisseur … C’est vraiment avancé », a déclaré Elaine Ostrander de l’Institut national de recherche sur le génome humain de l’Institut national de la santé, à Bethesda, dans le Maryland, qui n’a pas participé à l’étude, à National Geographic.6

Dévoilement d’indices sur les motifs de couleur de chat

La raison pour laquelle les chats ont les couleurs et les motifs qu’ils ont reste un mystère, mais l’étude en vedette suggère maintenant qu’il s’agit d’un processus en deux parties, commençant par un épaississement du tissu cutané dans certaines zones. Les zones plus épaisses se transforment en zones de fourrure plus sombres tandis que les zones minces sont plus claires.

« Nous appelons cette étape’établissement’, et cela se produit bien avant que la couleur n’apparaisse et bien avant que les follicules pileux ne soient matures », a déclaré Barsh dans un communiqué, agissant comme une sorte de carte du motif qui se formera finalement sur la fourrure du chat.7

Même les chats de couleur unie ont un motif sous leur fourrure. Si vous avez déjà regardé un chat noir de près, par exemple, vous pouvez voir de faibles rayures et taches. La raison pour laquelle ils apparaissent principalement de couleur unie, cependant, est due à la façon dont le motif formé au cours du développement embryonnaire a été traduit dans le pigment produit par les follicules pileux.

« Chez les chats de couleur unie, le motif est essentiellement remplacé par des instructions pour produire un pigment foncé partout. Chez les chats blancs, le pigment fait défaut », a expliqué un communiqué de presse de Stanford Medicine.8 Quant à Dkk4, il joue un rôle dans le marquage des zones qui seront plus sombres, mais les chercheurs ne savent pas comment ces zones « s’en souviennent » quand il s’agit de pigment.

« C’est l’une des grandes questions sans réponse dans notre travail – comment relier le processus de formation prémotérnelle au processus qui met en œuvre le modèle plus tard dans le développement », a-t-il déclaré. « C’est quelque chose que nous essayons activement de comprendre. »9

Leur travail est susceptible de faire la lumière sur les marques de chats sauvages aussi, car des gènes similaires qui contrôlent les modèles de pelage des chats tabby affectent également les modèles de fourrure de chat sauvage, y compris les guépards. Au-delà de Dkk4, il existe également d’autres gènes qui influencent les rayures, les taches et autres marques courantes du chat. Barsh a noté :10

« Les motifs de couleur sont l’un de ces mystères biologiques non résolus; il n’y a pas d’organisme modèle incontournable pour l’étudier – les souris n’ont pas de rayures ou de taches. Les motifs de couleur et la variabilité que vous voyez chez les animaux comme les tigres, les guépards et les zèbres ont suscité quelques questions centrales pour nous:

Quels sont les mécanismes génétiques du développement et les mécanismes cellulaires qui donnent lieu à ces modèles et comment ont-ils été modifiés au cours de l’évolution des mammifères pour donner lieu à l’étonnante diversité de formes que nous voyons aujourd’hui?

Également intrigant, certaines marques et couleurs de chat ont été liées à des traits de personnalité chez les chats. Par exemple, les couleurs du calicot et de l’écaille de tortue sont associées à plus d’agressivité envers les humains.11 Bien que chaque chat soit un individu, taquiner les facteurs génétiques impliqués dans les marques de chat peut également donner un aperçu des modèles de comportement.

– Sources et références :

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