Des “armes biologiques modifiant le cerveau” à la surveillance de l’ADN : Les experts se préparent déjà à la prochaine menace biologique

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(© pressmaster - stock.adobe.com)

Le 5 FÉVRIER 2021, par Chris Melore

CAMBRIDGE, Royaume-Uni – Depuis plus d’un an maintenant, l’attention du monde entier se porte sur la pandémie de COVID-19. Avec plus de 100 millions de cas confirmés dans le monde et plus de deux millions de décès dus au virus, il est difficile d’imaginer comment les choses pourraient empirer. Malgré cela, une équipe d’experts se prépare déjà à la prochaine crise mondiale ; avertissant que certaines des possibilités seraient plus dévastatrices que la pandémie actuelle.

À partir de l’été 2019, une équipe internationale de chercheurs a entrepris de répertorier les principales questions auxquelles est confrontée la sécurité biologique du Royaume-Uni. Avec l’aide du Centre for Existential Risk (CSER) de l’Université de Cambridge et du projet BioRISC du St. Catharine’s College, 41 universitaires, industriels et représentants du gouvernement ont énoncé 450 questions concernant une éventuelle crise biologique.

Après avoir voté et classé toutes ces préoccupations, une liste de 80 questions parmi les plus urgentes a été établie. Bien que cette liste ait été compilée plusieurs mois avant le COVID-19, le chercheur principal, le Dr Luke Kemp, explique que cette liste comprenait des préoccupations majeures liées aux menaces de maladies. Certaines préoccupations portaient sur le rôle du climat dans une éventuelle pandémie, tandis que d’autres remettaient en question l’utilisation des médias sociaux pour suivre les virus émergents.

Une menace biologique pire que le coronavirus est-elle à venir ?

Certaines des 80 inquiétudes portent sur une possibilité encore plus sinistre à l’horizon. Alors que les tests ADN deviennent un outil de plus en plus à la mode, tant pour les gouvernements que pour les citoyens, les chercheurs mettent en garde contre les menaces que représentent les “agents issus de l’ingénierie humaine”, qui constituent une menace énorme pour le monde entier.

“Nous pourrions rencontrer non seulement des microbes, mais aussi n’importe quoi, des armes biologiques altérant le cerveau à la surveillance de masse par le biais de bases de données ADN, en passant par des vêtements à faible teneur en carbone produits par des micro-organismes”,

explique le Dr Kemp dans un communiqué de l’université.

“Bien que beaucoup de ces éléments puissent sembler relever du domaine de la science-fiction, de telles capacités avancées pourraient s’avérer avoir un impact encore plus important, pour le meilleur ou pour le pire, que la pandémie actuelle.”

De l’ADN armé

Cette étude est en fait issue d’un précédent “horizon” de Kemp et de certains des mêmes chercheurs, qui portait sur l’avenir de la bio-ingénierie.

Ce rapport, publié à l’été 2020, classait les 20 questions les plus urgentes dans le domaine de la bio-recherche. Les auteurs de l’étude ont également séparé la liste des préoccupations les plus immédiates (susceptibles de se produire dans les cinq années à venir), des questions qui se poseront dans cinq à dix ans, et de celles qui seront à plus d’une décennie de leur réalisation. Bien que certains de ces sujets puissent être bénéfiques pour l’humanité, M. Kemp note que la liste va “du prometteur au pétrifiant”.

L’un des sujets les plus angoissants figurant sur les deux listes est la préoccupation immédiate de l’utilisation de l’ADN dans la surveillance gouvernementale.

“La Chine a déjà utilisé les prélèvements sanguins pour cibler la population musulmane ouïgoure. Les bases de données ADN commerciales sont devenues populaires et pourraient devenir la prochaine frontière du ‘capitalisme de surveillance’ ou de la surveillance de l’État”, rapporte Kemp.

“La possibilité d’utiliser des bases de données génétiques pour la surveillance de masse ne fera que croître dans les années à venir, en particulier avec la montée en puissance de nouvelles méthodes, pouvoirs et apps de suivi et de surveillance lors de la réponse au COVID-19.”

L’utilisation malveillante de la neurochimie figure également en bonne place sur la liste des menaces futures. Les experts affirment que les progrès des neurosciences et de la bio-ingénierie ne produiront pas seulement des médicaments utiles, mais aussi des armes.

“Imaginez un monde dans lequel les forces de l’ordre utilisent des drogues pour apaiser et contrôler les foules, diminuant considérablement la promesse des mouvements de protestation non violents sur le climat et la justice sociale”, ajoute le principal chercheur.

“La réglementation est essentielle, tant au niveau international que national. Nous devons veiller à ce que les nouvelles connaissances sur le cerveau humain ne soient pas utilisées comme armes par l’armée ou la police”.

Il y aura des percées positives à l’avenir

Si l’étude brosse un tableau sombre des années à venir, les chercheurs estiment que la bio-ingénierie produira également de nombreuses innovations positives. Parmi celles-ci figurent de nouveaux moyens de lutter contre le changement climatique, comme la production de plastiques, de vêtements et de constructions à faible teneur en carbone à l’aide de micro-organismes renouvelables.

“L’ingénierie métabolique pourrait permettre la création de plantes et de bactéries qui aspirent efficacement des masses de gaz à effet de serre. De tels résultats industriels sont lointains, mais plausibles, en particulier si des actions telles que la tarification du carbone sont mises à l’échelle”, conclut M. Kemp.

“Le monde, et pas seulement le Royaume-Uni, a besoin d’une méthode réfléchie, transparente et fondée sur des preuves pour identifier les problèmes émergents en matière de biosécurité et de bio-ingénierie. Qu’il s’agisse d’une nouvelle pandémie de grippe, de nouvelles armes biologiques ou de nouveaux moyens de séquestrer le carbone, il faut être prévoyant.”

Les résultats sont publiés dans la revue PLOS ONE.

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