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Analyse par la Dre Karen Shaw Becker Le 12 Juillet 2022

L’HISTOIRE EN UN COUP D’ŒIL

L’amour inconditionnel que les chiens fournissent en a fait le premier choix souvent recommandé pour les enfants autistes,1 mais les chats – qui sont en fait l’animal de compagnie le plus commun dans les ménages américains – méritent d’être examinés de plus près.2

Les enfants considèrent leurs animaux de compagnie comme des sources de soutien social et les comptent parmi leurs relations les plus proches. On sait également que, chez les enfants atteints de troubles du spectre autistique (TSA), qui touchent environ 1 jeune sur 54, vivre avec un animal de compagnie est associé à une plus grande affirmation sociale, à un soulagement du stress et à des comportements prosociaux, ainsi qu’à l’avantage supplémentaire d’apprendre la responsabilité des soins aux animaux.3

Si vous réfléchissez au type d’animal de compagnie qui peut être le meilleur, envisagez un chat. Dans une étude menée par des chercheurs du Centre de recherche sur l’interaction homme-animal du MU College of Veterinary Medicine, des chats de refuges pour animaux ont été placés avec des enfants atteints de TSA, avec des résultats positifs.4

Les enfants atteints de TSA bénéficient des chats à la maison

Dans le premier essai contrôlé randomisé d’adoption de chats par des familles d’enfants atteints de TSA, les familles ont été jumelées à des chats et suivies pendant 18 semaines. Les chats ont été sélectionnés à l’aide d’une échelle de tempérament social pour sélectionner les chats au tempérament calme.

Tous les chats ne sont pas susceptibles de réussir une telle évaluation; dans l’étude présentée, seulement 34 % ont « réussi », ce qui signifie qu’ils répondaient aux critères pour être adoptés par une famille avec des enfants autistes.5 Ces critères peuvent assurer la meilleure adéquation entre les adoptants et les nouveaux membres de leur famille à fourrure. La chercheuse Gretchen Carlisle a noté :6

« Il est crucial de veiller au bien-être des chats d’un point de vue humanitaire, et cette recherche aide également le personnel des refuges pour animaux à surmonter les obstacles financiers et de gestion qui peuvent survenir lorsque les chats sont renvoyés dans des refuges s’ils ne correspondent pas à la famille adoptive.

De toute évidence, les refuges veulent placer tous leurs chats dans des maisons, mais certaines familles peuvent avoir besoin d’un ajustement plus spécifique, et l’utilisation de mesures objectives basées sur la recherche pour le dépistage du tempérament peut aider à augmenter les chances de succès et à long terme.

Parce que les enfants atteints de TSA peuvent être sensibles aux sons ou aux mouvements forts, les chercheurs recherchaient des chats qui ne causeraient pas de surcharge sensorielle chez les enfants. C’est aussi pourquoi les chats peuvent être préférables aux chiens dans ce cas.

« Les chiens peuvent être très dans votre visage et bruyants, tandis que les chats se déplacent plus calmement et plus doucement, ce qui peut être plus facile pour les enfants ayant des problèmes sensoriels », a déclaré Carlisle dans un communiqué de presse. « Nous avons sélectionné les chats plutôt que les chiens dans cette étude spécifiquement pour cette caractéristique – leur capacité à se déplacer très calmement et calmement – et parce que si peu de recherches ont été faites sur les chats avec des enfants autistes. »7

Les enfants et leurs familles ont été autorisés à choisir leur chat parmi ceux qui avaient passé le dépistage du tempérament, afin qu’ils puissent avoir leur mot à dire sur le chat à adopter, et ont reçu un kit de démarrage de fournitures pour prendre soin de leur nouvel animal de compagnie.

Les chats ont conduit à l’amélioration des compétences sociales et du comportement

Par rapport aux enfants atteints de TSA qui n’ont pas reçu de chat, ceux qui ont adopté un chat ont eu des améliorations significatives dans les compétences sociales et le comportement, tandis que les parents ont évalué leurs enfants comme ayant moins d’anxiété de séparation.8 Les parents et les enfants ont également signalé des liens étroits avec leur chat « presque immédiatement », et le lien s’est poursuivi au fil du temps.

Au cours de l’étude de 18 semaines, le fournisseur de soins de l’enfant a évalué les compétences sociales et l’anxiété, avec des liens forts signalés dans la plupart des cas dans les deux à trois jours suivant l’adoption. À la sixième semaine, les compétences sociales, y compris la réduction du comportement d’intimidation, la réduction de l’hyperactivité et de l’inattention et la diminution de l’anxiété de séparation ont été notées.9 De plus, à la semaine 12, une augmentation de l’empathie a été observée chez les enfants.

« Les chats de refuge dépistés par tempérament peuvent être bénéfiques pour certains enfants atteints de TSA tout en ne conférant pas nécessairement un fardeau excessif aux parents des enfants », ont conclu les chercheurs.10

Il est intéressant de noter que les chercheurs ont également mesuré les niveaux de cortisol des chats, une hormone produite dans le corps en réponse au stress. Étant donné que les chats se débrouillent mieux dans des environnements stables, sûrs et prévisibles, ils voulaient également surveiller leurs résultats dans leurs nouvelles maisons. S’adressant à Phys.org, Carlisle a expliqué :11

« Il est non seulement important d’examiner comment les familles d’enfants autistes peuvent bénéficier de ces merveilleux animaux de compagnie, mais aussi si la relation est stressante ou pénible pour les chats de refuge adoptés dans un nouvel environnement, peut-être imprévisible. »

Le stress chez les chats a été mesuré à l’aide de cortisol fécal, de poids et d’une mesure du stress comportemental qui a été prise deux à trois jours après l’adoption et à nouveau à 6, 12 et 18 semaines.12 Dans l’ensemble, l’étude a révélé que les chats s’acclimataient bien à leurs nouvelles maisons et devenaient beaucoup moins stressés au fil du temps. Carlisle a expliqué :13

« Le cortisol est une mesure de stress que nous avons suivie en recueillant des échantillons des excréments des chats, et nous avons remarqué une diminution significative du cortisol au fil du temps … Les chats ont également tendance à perdre du poids parce qu’ils ne mangent pas s’ils sont stressés, mais nous avons constaté que les chats ont en fait pris un peu de poids au début après l’adoption, puis ont maintenu leur poids au fil du temps, de sorte que les deux résultats indiquaient que les chats s’acclimataient bien.

Les résultats ajoutent un soutien aux nombreux avantages de la possession d’animaux de compagnie pour les enfants atteints de TSA, en particulier les chats – et suggèrent que le chat peut également bénéficier d’une telle relation.

 Sources et références :